No sea una estadística

06-20-2013 | Seguridad

Protéjase de los arcos eléctricos

Cada año, más electricistas que oficiales de policía o bomberos canadienses mueren en su trabajo. En Norteamérica, una explosión por arco eléctrico en equipo eléctrico envía a las víctimas a la unidad de quemaduras a una tasa de cinco a 10 veces por día. Se estima que una de dos de esas víctimas (al día) termina en la morgue.

¿Cómo protegerse de los arcos eléctricos? El primer paso es entender y apreciar que el peligro es muy real.

Las temperaturas de los arcos eléctricos pueden ser tan altas como 2800 a 19,000 grados centígrados (de 5000 a 35,000 grados Fahrenheit). Para poner eso en perspectiva, puede compararse con la temperatura de la superficie del sol, que se estima a 5500 grados centígrados. Un arco eléctrico envía hacia afuera energía radiante concentrada, gases calientes y metal derretido que ocasionan radiación severa o incluso la muerte. La ropa se derrite y se adhiere a la piel. Las ondas de presión acompañantes pueden ser hasta de 2000 libras por pie cuadrado, lo que daña la audición o las funciones cerebrales y el brillo del resplandor puede dañar la vista. Las ondas de presión también lanzar cualquier equipo suelto, maquinaria o escombros, lo que ocasionará lesiones a cualquiera en el área.

Cualquier trabajo cerca de circuitos eléctricos con corriente conectada plantea cierto riesgo y los trabajos de medición eléctrica no son la excepción. En entornos industriales y comerciales en Canadá, los electricistas trabajan por lo general con circuitos de alta energía de hasta 600 V. Aunque se clasifican oficialmente como de "baja tensión", estos poderosos circuitos pueden dar un golpe mortal.

El peligro de los transitorios de tensión

La presencia de transitorios de tensión es una característica de los sistemas de alimentación eléctrica que tiene importantes implicaciones de seguridad. Cuando los transitorios ocurren mientras una persona está tomando mediciones eléctricas, pueden llevar a una ráfaga de arco.

Los transitorios están presentes en casi todos los sistemas de alimentación eléctrica. En entornos industriales, pueden ser ocasionado por el cambio de cargas reactivas o por relámpagos. Aunque tales transitorios puede durar solo microsegundos, también puede transportar miles de amperes de energía.

Para cualquiera que tome mediciones en equipos eléctricos, las consecuencias pueden ser devastadoras. Cuando tales picos ocurren mientras se realizan mediciones, pueden ocasionar que se forme un arco de plasma, dentro de la herramienta de prueba o en el aire en el exterior. La corriente alta de falla disponible en sistemas de 480 V y 600 V puede generar un arco eléctrico extremadamente peligroso.

Los transitorios no son la única fuente de riesgo de los arcos eléctricos. Un uso erróneo muy común de los multímetros portátiles puede provocar una cadena de acontecimientos similar. Si el usuario del multímetro deja los cables de prueba en los terminales de entrada de corriente y luego conecta accidentalmente los cables del medidor a la fuente de tensión, genera un cortocircuito a través del medidor.

Estándares de protección

El arco eléctrico está estipulado tanto por leyes provinciales como federales. Las Normas Industriales y de Construcción de Ontario requieren que se proteja a los trabajadores contra descargas eléctricas y quemaduras mientras trabajan cerca de conductores o partes expuestas de equipo con corriente conectada. El Código de Seguridad y Salud Ocupacional de Alberta requiere que los trabajadores expuestos a las descargas de equipo eléctrico vistan ropa ignífuga y usen otro equipo protector apropiado para el riesgo.

A nivel federal, hacia el 31 de marzo de 2004, la Ley C-45 estableció un deber en el Código Criminal de Canadá para los empleadores, gerentes y supervisores, a fin de garantizar la seguridad y la salud en el lugar de trabajo. De acuerdo con el código reformado por la Ley C-45, no hay un límite específico para las multas contra una corporación a la que se encuentra culpable y los representantes individuales de una corporación pueden recibir la sentencia máxima de cadena perpetua si se les encuentra culpables de negligencia criminal que resulte en la muerte.

Las prácticas emblemáticas de trabajo seguro diseñadas para prevenir los incidentes de arco eléctrico son de origen estadounidense y se encuentran contenidas en el Estándar para la seguridad eléctrica en el lugar de trabajo (2004) 70E de la National Fire Protection Association (NFPA). La Canadian Standards Association (CSA) actualmente no tiene un estándar equivalente al NFPA 70E, aunque se está considerando adoptar el estándar NFPA 70E en Canadá. Muchas empresas canadienses ya se adhieren al estándar NFPA 70E.

El estándar NFPA 70E requiere el cálculo de un límite de protección de arco eléctrico dentro del cual los trabajadores deben estar protegidos con equipo de protección personal o EPP, como protección auditiva y ocular, herramientas de mano aisladas, guantes aislados y ropa ignífuga. Este límite es diferente para distintos tipos de equipo y depende en parte de las tensiones involucradas. La energía del incidente durante un arco eléctrico se define en el estándar NFPA 70E como la cantidad de energía que se imprime en una superficie, a cierta distancia de la fuente, generada durante un evento de arco. Esta energía del incidente se expresa en calorías por centímetro cuadrado (cal/cm2). El límite de protección contra el arco eléctrico es el punto en el cual la cantidad de energía es 1.2 cm/cal2 o el nivel que ocasiona una quemadura de segundo grado.

Como una parte integral del EPP, las herramientas de prueba y el equipo también deben cumplir con los requisitos de seguridad. Estos estándares son establecidos por organizaciones como ANSI, la Canadian Standards Association (Asociación Canadiense de Normas, CSA) y la Comisión Electrotécnica Internacional (IEC). Juntos han creado estándares estrictos para el equipo de prueba usado en entornos de hasta 1000 V (consulte la barra lateral para obtener información sobre la seguridad de las herramientas de prueba).

El mantenimiento predictivo/preventivo es la mejor protección

Conocer el estado y el historial del equipo en sus instalaciones es el primer paso para prevenir graves incidentes como los arcos eléctricos. Las conexiones deficientes, el fallo del aislamiento, los rayos, los armónicos, los errores de cableado y sobrecargas pueden generar incendios eléctricos y otros riesgos de seguridad, incluso incidentes de arco eléctrico. El truco para detectar amenazas es saber qué aspecto tiene una lectura anómala. La mejor solución es recabar lecturas de referencia en los componentes y equipos más importantes:

Las cámaras termográficas como el Fluke Ti30 pueden leer la energía infrarroja que emite un objeto y crear una imagen visible de la temperatura de la superficie del objeto. Los conectores calientes y sueltos se muestran claramente en estas imágenes térmicas, sobre todo si se comparan con conexiones apretadas y más frías. Esta técnica libre de contacto es perfecta (y más segura) para comprobar componentes energizados y escanear el equipo operacional.

En un sistema desenergizado, se obtendrán resultados mucho más precisos con un microohmímetro, lo cual asegura que la conexión no disipe demasiado calor, o bien identifica los conectores que podrían representar un riesgo.

La resistencia del aislamiento se mide entre los conductores de fase y entre los conductores de fase y los de tierra. Un buen aislamiento tendrá una resistencia muy alta. Los comprobadores de aislamiento aplican una alta tensión de CC a los componentes aislados y desenergizados. Por consiguiente, el instrumento mide la resistencia entre los dos puntos. Puede usarse esta prueba para comprobar largos segmentos de aislamiento, incluso grandes longitudes de cable y devanados de transformador y de motor. Las lecturas de baja resistencia del aislamiento pueden ser un indicador de que en algún punto de esa longitud el cable está gastado, lo que podría generar un corto.

Los disyuntores son esenciales para la prevención de incendios eléctricos. La correcta comprobación de los disyuntores exige equipos especiales y la pericia de un especialista. Las pruebas se realizan habiendo retirado el disyuntor del circuito y verifican la corriente y el retardo de activación.

Los estudios de calidad eléctrica pueden revelar síntomas que indiquen el potencial de sobrecalentamiento. La medición periódica de la distorsión armónica lo alertará de potenciales problemas de calentamiento provocados por una corriente armónica excesiva. Las fluctuaciones de tensión pueden parecer una molestia, pero en los sistemas que alimentan cargas constantes, pueden tener su origen en conexiones deterioradas. Muchos problemas de cableado se hacen evidentes durante un estudio de calidad eléctrica integral.

Protegerse de los arcos eléctricos puede sintetizarse en respetar el peligro, seguir los procedimientos de seguridad y conocer las medidas que puede tomar para mantener funcionando el equipo a niveles eficaces y seguros.