Evitar incidentes e investigaciones a través de la prevención y la protección

07-01-2013 | Seguridad
Daño de una ráfaga de arco
Figura 1. Un análisis de riesgo de arco ayuda a garantizar que la ropa de protección personal está adecuadamente clasificada para la exposición potencial. Esta fotografía muestra un sistema de dos capas de prendas ignífugas con una clasificación inferior para la energía real de un incidente de arco eléctrico. En este incidente, la energía térmica sobre la parte inferior excedió la clasificación de rendimiento del overol exterior que se muestra del lado derecho y expuso la prenda interior del lado izquierdo a suficiente energía térmica para ocasionar quemaduras de segundo y tercer grado invalidantes a la parte inferior del cuerpo.
Foto: cortesía de DuPont.

Por Jack Smith

Cuando ocurre un arco eléctrico, una enorme cantidad de energía concentrada explota hacia afuera desde el punto de origen. Hay un destello inmediato de alta intensidad, que podría ocasionar daños a la visión o ceguera. Las temperaturas dentro del arco pueden alcanzar los 35 000 °F (19 426 °C); la exposición térmica resultante puede ocasionar quemaduras severas (figura 1). La onda de presión de la ráfaga de arco puede alcanzar las 200 lb/pulg². Los trabajadores pueden ser derribados o lanzados durante varios metros, lo que puede resultar en huesos rotos, lesiones cerebrales e internas y pérdida de audición. Los conductores de cobre se evaporan. El material que no se evapora se vuelve metralla, que puede ocasionar perforaciones y laceraciones (figura 2). Algunas lesiones por arco eléctrico resultan en la muerte.

Entender los riesgos de los arcos eléctricos requiere conocer los datos. "Los arcos eléctricos ocurren de cinco a 10 veces al día en los EE. UU.", dijo Weigel, gerente de productos de Square D Services en Schneider Electric. "Las lesiones más graves pueden ser tan serias como quemaduras de tercer o cuarto grado. El costo promedio solo por tratamiento médico es de $1.5 millones. El costo total incluido el litigio puede ser fácilmente de $8 millones a $10 millones y, en algunos casos, incluso más. Hay un promedio de alrededor de un deceso debido a arcos eléctricos por día".

Investigación del incidente

Si hay un incidente de arco eléctrico industrial grave, la Administración de Seguridad y Salud Ocupacional (OSHA) del Departamento de Trabajo de los Estados Unidos realizará una investigación. Pedirá los registros de capacitación de seguridad eléctrica del empleador y una evaluación de amenaza de arco eléctrico. Si se encuentra negligencia por parte del empleador en cualquiera de estas áreas, la OSHA podría imponer una multa significativa. Sin embargo, si el incidente involucra lesiones o la pérdida de la vida y la familia del trabajador decide demandar, la situación del empleador podría ser aún peor.

El abogado de la familia debe probar que un empleador actuó con negligencia o de manera inapropiada. Para presentar un caso creíble, muchas veces los abogados dependen del testimonio de testigos expertos. Con base en la evidencia forense de las investigaciones del incidente, estos expertos habitualmente pueden recrear las condiciones que ocasionaron el incidente.

Por lo general estos investigadores son ingenieros eléctricos con muchos años de experiencia en el campo. Están bien informados acerca de los problemas de energía eléctrica y comprenden a la perfección por qué ocurren los incidentes eléctricos. Muchos son consultores que, como parte de su carrera principal, ayudan a las empresas a cumplir con los códigos y los estándares que pueden prevenir estos incidentes.

Por lo general, el investigador realiza un análisis del incidente para recabar los hechos. Usualmente este análisis involucra revisar documentación, inspeccionar la escena del incidente, entrevistar testigos y evaluar estos hechos para determinar los factores que causaron el incidente. Esto puede ser bastante complejo porque los incidentes involucran con frecuencia una secuencia de eventos y, algunas veces, hay múltiples secuencias de eventos que contribuyen.

La investigación preliminar es la primera fase del análisis para determinar exactamente qué pasó y si hay suficiente evidencia para justificar un análisis más profundo. Si un análisis más profundo tiene lugar, será para determinar por qué ocurrió el incidente. Estos resultados proporcionan evidencia (si hay alguna) que el abogado puede usar durante el litigio.

Damage from shrapnel.
Figura 2. Las fallas por arcos pueden expulsar piezas y metralla del equipo eléctrico. Esta fotografía muestra el impacto de metralla en el casco protector que vestía una persona en un evento de arco eléctrico. La metralla perforó el casco protector, pero este protegió a la persona de lesiones.
Foto: cortesía de DuPont.

Prevención y protección

Este tipo de situaciones serias pueden evitarse. La información sobre la prevención de eventos de arco eléctrico se está volviendo cada vez más abundante. Durante casi 10 años, las publicaciones comerciales, los fabricantes, los consultores y las organizaciones de capacitación han proporcionado una enorme cantidad de información acerca del arco eléctrico. Se ha construido una industria creciente alrededor de empresas que proporcionan análisis de riesgos, capacitación, equipo de protección personal (EPP) y equipo de mitigación del arco eléctrico.

El NFPA 70E: Estándar para la seguridad eléctrica en el lugar de trabajo proporciona la guía más completa para proteger a los trabajadores de descargas eléctricas y amenazas de arcos eléctricos. La última versión (la edición de 2009) entró en vigor el 5 de septiembre de 2008 y la fecha de salida de la edición de 2012 era el otoño de 2011. Aunque la mayor necesidad de EPP se concentra en el arco eléctrico, la NFPA 70E también aborda los riesgos de descarga y electrocución. Por ejemplo, el EPP para riesgos de descarga y electrocución incluye guantes aislados, que se requieren además de los guantes de cuero.

De acuerdo con H. Landis "Lanny" Floyd, consultor principal de seguridad eléctrica y tecnología en Ingeniería de DuPont, "Un cambio muy importante en la edición de 2009 del NFPA 70E fue el agregado de una nota en letra pequeña en la sección 110.7 que hace referencia al estándar ANSI Z10-2005, Sistemas de gestión de seguridad y salud ocupacional, la cual proporciona una jerarquía de medidas de control de riesgos aplicable a cualquier riesgo en el lugar de trabajo".

Esta jerarquía de medidas de control de riesgos en el ANSI Z10, de acuerdo con Floyd, incluye:

  1. Eliminación del riesgo
  2. Sustitución de equipo o materiales menos riesgosos
  3. Controles de ingeniería para reducir la exposición o la severidad
  4. Advertencias, signos y otros comunicaciones
  5. Controles administrativos, incluidas prácticas de trabajo seguro
  6. Equipo de protección personal

"Las primeras cinco medidas de control de riesgos sirven para ayudar a prevenir un incidente eléctrico", dijo Floyd. "La última medida de control (la aplicación de [EPP]) sirve para minimizar las lesiones al trabajador si las medidas de control fallaron en prevenir el incidente".

Usar EPP es un elemento crucial de cualquier programa de seguridad diseñado para minimizar los riesgos de arco eléctrico en el lugar de trabajo. Sin embargo, como Floyd señala, "no debería ser la única medida de control. El EPP contra arco eléctrico funciona junto con las demás medidas de control para minimizar la gravedad de las lesiones en caso de un incidente de arco eléctrico. A fin de que el EPP se desempeñe eficazmente, su clasificación térmica de rendimiento contra arcos eléctricos debe cumplir o superar la transferencia de energía térmica durante el incidente de arco eléctrico. La mejor forma de predecir la transferencia de energía térmica, o energía del incidente, es haber realizado un análisis de amenaza de arco eléctrico. La ropa y accesorios de EPP pueden entonces seleccionarse de acuerdo con la clasificación de rendimiento e igualarse a la exposición de energía predicha".

Categoría de riesgo de amenazaNivel de protecciónEPP
ODe 0 a 1.2 cal/cm²
  • Camisas de manga larga 100 % de algodón
  • Pantalones largos
  • Gafas de seguridad
  • Protección para la audición
  • Cuero y guantes aislados (según se requiera)
  • Botas de trabajo de cuero
IDe 1.2 a 4 cal/cm²
  • 4+ calorías: camisa de manga larga y pantalones largos u overoles
IIDe 4 a 8 cal/cm²
  • 8+ calorías: camisa de manga larga y pantalones largos u overoles
IIIDe 8 a 25 cal/cm²
  • 25+ calorías: traje contra arco eléctrico con capucha sobre camisa de manga larga y pantalones largos
IVDe 25 a 40 cal/cm²
  • 40+ calorías: traje contra arco eléctrico con capucha sobre camisa de manga larga ignífuga y pantalones largos ignífugos

Las categorías de riesgo de amenaza se basan en la energía del incidente, no en niveles de tensión. La tabla anterior enumera las categorías de riesgo de amenaza, el nivel de protección en cal/cm² y las diferencias en requisitos de EPP para cada categoría. Todas las categorías requieren una camisa de manga larga, gafas de seguridad, guantes de cuero y botas de trabajo de cuero. Asimismo, se requiere protección para la audición en todas las categorías. Sin embargo, la protección para los oídos deben ser tapones para las categorías de riesgo de amenaza de la I a la IV, porque los tapones para los oídos podrían derretirse. En las categorías de riesgo de amenaza de la I a la IV también se requieren protectores faciales con clasificación para arcos eléctricos y guantes con clasificación de tensión. Los cascos protectores se requieren solo en las categorías I y II porque la categoría 0 representa menos energía del incidente y las categorías III y IV requieren trajes para arco eléctrico con capuchas. La categoría II de riesgo de amenaza ahora contiene una disposición que permite ya sea un traje para arco eléctrico con clasificación para arcos y capucha, o un protector facial con una clasificación para arco mínima de 8 cal/cm² y pasamontañas.

La mayoría de los electricistas tiene entre 30 y 50 años. La mayoría de ellos tiene familias que esperan que regresen a casa sanos y salvos cada día. Hay demasiado en juego como para tomar atajos. Tomar pasos para prevenir incidentes de arco eléctrico puede minimizar los incidentes. Usar y vestir EPP apropiado reducirá sus lesiones y podría salvar su vida.

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