Más allá de los aspectos básicos: ¿quién necesita una escalera?

05-01-2014 | Investigación

El vehículo aéreo no tripulado (UAV) observa el panorama

Por Chuck Newcombe

Los agentes de comercialización llaman a la gente como yo "adoptadores anticipados". Generalmente soy el primer chico del barrio que obtiene el dispositivo más reciente; sin embargo, esto se ha vuelto un reto últimamente. En nuestros días la tecnología está avanzando tan rápido que es difícil mantenerse actualizado.

Una de mis compras recientes fue un cuadricóptero - un vehículo aéreo no tripulado (UAV) que puedo hacer volar utilizando una aplicación del smartphone. Es un sistema impresionante a un precio increíblemente bajo; cerca de 300 dólares.

Chuck with Quadracopter

El sistema básico tiene dos cámaras: una unidad para visión frontal en alta definición y una unidad de resolución más baja que apunta hacia el suelo. Las imágenes de estas cámaras pueden verse en tiempo real sobre la pantalla del smartphone, incluso aunque gire e incline el teléfono para proveer las entradas de mando a la UAV mediante una conexión Wi-Fi específica. También puede grabar vídeo de la escena como archivo mp4 en el smartphone.

Tenía que probarlo

Desde luego, tenía que probarlo, así que utilicé mi área de ensayo interior favorita que tal vez hayan visto en mi columna de octubre de 2012.

Es el desván de un viejo granero que se ha convertido en un hogar. Aquí se me puede apreciar midiendo la distancia desde el suelo hasta la parte más alta del desván a una distancia de 6 metros (22 pies y 2 pulgadas) usando un medidor láser de distancia Fluke 424D : sin necesidad de escalera.

Este vídeo muestra uno de los primeros vuelos de mi "juguete", el cuadricóptero en ese mismo desván. Llevé el cuadricóptero desde el suelo hasta la cima, lo desplacé un poco por el lugar para ver los detalles que normalmente solo podrían verse desde una escalera y después lo traje de vuelta al suelo para realizar un aterrizaje bien controlado.

Pero, antes de que me feliciten por mis habilidades de vuelo, déjenme explicar un poco más las capacidades de este increíble helicóptero.

Habilidades del helicóptero

424D laser Distance Meter

Además del vínculo de comunicaciones Wi-Fi, la tecnología incluye un acelerómetro integrado de tres ejes que, en combinación con un dispositivo similar en un smartphone, le permite controlar la altitud, orientación y dirección del vuelo del helicóptero.

Pulsar el botón de despegue (Takeoff) en la aplicación del smartphone activa los cuatro rotores del helicóptero. El vehículo se eleva 0,9 metros (tres pies) y después planea a la espera de más instrucciones.

Sin ninguna prisa, lo dirigí para que volara más alto y después, mientras veía la escena en la cámara en mi teléfono, hice un planeo en la vista para ver la cima del recinto al final de la habitación, así como los detalles de la estructura del techo. Cuando detuve mis órdenes, la plataforma del vehículo permaneció planeando de manera estable en la última posición programada.
Después hice que el helicóptero regresara a un punto cercano a su posición de despegue y presioné el botón de aterrizaje (Landing). Como pueden ver en el vídeo, el sistema integrado realizó un aterrizaje perfectamente suave. No puede ser más fácil.

¿Qué hay de los entornos industriales?

He estado realizando experimentos con el cuadricóptero para ver si algo similar podría ser útil en un entorno industrial. La respuesta inicial es, en mi humilde opinión, "todavía no mucho".

Otro fabricante ha ajustado una cámara de vídeo GoPro (más información al respecto más adelante). Este helicóptero lleva un receptor GPS y ha mejorado la autonomía de la batería para permitir un funcionamiento aproximado de 30 minutos a una velocidad aproximada de aprox. 32 km/h (20 mph), por lo que debería soportar vientos ligeros sin problema. La unidad cuesta alrededor de 1200 dólares, pero incluye una caja de radiocontrol adicional. El smartphone actúa como monitor en tiempo real de la salida de la cámara. Está fuera de mi concepto de juguete, pero se vuelve difícil resistir el impulso de comprar uno.

Puedo imaginar tal sistema transportando hacia arriba algo como una cámara termográfica Fluke para hacer supervisiones de un techo que se ha fregado en caliente en busca de filtraciones. Desde luego, esto ya se ha hecho usando un helicóptero tripulado mucho más costoso con un técnico de termografía a bordo.

Se necesitaría una forma de lanzar una captura de imagen y, con una cámara visual apuntando hacia abajo, el operador podría concentrarse en las secciones del techo que se examinarían.

Mi cuadricóptero no podría transportar una de las actuales cámaras de Fluke; sin embargo, encontré un vídeo de un helicóptero no mucho más grande levantando una carga de 22 kilos, por lo que creo que no pasará mucho tiempo antes de que podamos ver tales dispositivos transportando todo tipo de cargas.

Existen cierta incertidumbre y nerviosismo acerca del uso exterior de estos dispositivos por debajo de los 122 metros (400 pies). Mi "juguete" entra en la clasificación (de momento) de la categoría de menos de 2 kg (cinco libras) (incluido el contenedor de envío); en esta categoría, no es probable que el helicóptero dañe o lastime a nadie. Sin embargo, la FAA (Administración Federal de Aviación) aún tiene que definir claramente las limitaciones que pueden aplicarse en su uso en exteriores.

No obstante, también son una posibilidad las inspecciones visuales en áreas internas de difícil acceso mediante un elevador. Con un poco más de práctica, incluso podría ser capaz de hacer algo así yo mismo.

Mi vídeo de ejemplo del desván del granero sugiere este tipo de aplicación.

Ver vídeo